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Sidney Poitier : un interprète magnifique, un personnage compliqué

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Le premier film de Sidney Poitier était un thriller de 1950 intitulé Sans issue . Cela vaut toujours la peine d'être regardé aujourd'hui, pour la performance fulgurante de Poitiers, et pour bien plus encore. En 2017, j'ai écrit un essai sur le film pour accompagner un Édition Blu-ray sorti au Royaume-Uni par le label Masters of Cinema, et le film a été conçu pour un visionnage assez intéressant et en effet nouvellement pertinent à ce moment-là. Produit par 20th Century Fox, c'était l'un des soi-disant films à message de ce studio, et le message de celui-ci était un doux antiracisme. Pas si doux, remarquez, que le film n'a pas été interdit dans les salles en dessous de la ligne Mason-Dixon – c'était le cas.

Mais le film, à l'époque, avait en quelque sorte lancé le bal sur l'idée que Poitier, né en 1927 aux Bahamas et découvert par le chef de la Fox Daryl Zanuck en 1949 (Poitier semblait n'avoir pas eu besoin de beaucoup d'introspection pour opter pour le cinéma sur le théâtre au début de sa carrière), a été employé par Hollywood pour dépeindre des variations sur une sorte de personnage noir sanctifié. Dans Sans issue il joue un médecin très compétent qui se heurte à un maniaque raciste joué par Richard Widmark. Pour l'essentiel, le caractère de Poitier tel qu'il est écrit est pratiquement saint. Mais, en collaboration avec le réalisateur Joseph L. Mankiewicz (qui a coécrit le scénario), Poitier injecte une profondeur volatile dans le rôle. Le moment décisif se produit vers la fin, lorsque le personnage de Poitier coud un Widmark pleurnichard. En regardant Widmark avec une rage qui pourrait enflammer un pâté de maisons, il dit, Ne pleure pas, garçon blanc. Tu vas vivre.

C’est un moment brûlant d’humanité complexe. Comme je l'écrivais dans mon essai à l'époque, cela représentait un contraste frappant avec le nouveau Trois panneaux d'affichage à l'extérieur d'Ebbing, Missouri , un film qui, j'ai observé, utilise des personnes de couleur comme accessoires de commentaire moral. Quel que soit le matériau - comme, par exemple, l'anodin presque implacablement Devinez qui vient dîner — Poitier, qui décédé aujourd'hui à 94 ans , a utilisé le pouvoir de sa présence physique et de ses prouesses pour s'assurer qu'il était jamais près.



On peut comprendre comment la sagesse conventionnelle à courte vue a été adoptée, cependant. Dans le 1963 Lys des champs , le film pour lequel Poitier a remporté son premier et unique Oscar du meilleur acteur, il a joué un homme à tout faire qui aide joyeusement un troupeau de religieuses. Dans les années 1965 Une tache de bleu il enseigne le Real Love à une jeune femme blanche… qui est aveugle ! Trouver? Il excellait absolument dans les images où la pertinence sociale allait de pair avec l'art, comme les années 1951. Pleure, le pays bien-aimé et 1961 Un raisin sec au soleil , adapté de la pièce révolutionnaire de Lorraine Hansberry. (Il convient de noter qu'avec cette pièce, Poitier a défini son rôle de l'écran et de la scène, dépeignant Walter Lee Younger dans la production de Broadway de 1959.) Mais ces œuvres n'ont pas atteint le public blanc autant qu'elles auraient dû. Plus familiers à ces téléspectateurs étaient, par exemple, les deux films réalisés par Poitier avec l'ancien roi de la conscience sociale sur le nez, le réalisateur Stanley Kramer. L'un était le 1958 Les défiants , jouant un forçat évadé noir menotté – compris ? – au raciste blanc Tony Curtis. Et l'autre était Dîner , dans lequel il incarne à nouveau un médecin, celui qui propose à une femme blanche dont les parents sont Spencer Tracy et Katharine Hepburn.

Poitier a imprégné les rôles de ces images d'un charisme presque galactique, unique. Il n'était pas rare qu'il soit appelé à jouer cool face à des interprètes blancs délibérément énervés. (Voir 1957 Bord de la ville avec John Cassavetes, ou 1962 Point de pression avec Bobby Darin.) Mais plus qu'un acteur noir, il était une star de cinéma noire, sans excuses. Face à face avec Paul Newman dans le 1961 Paris Blues , un drame de jazz sous-estimé et sous-estimé, il arrive en tête (en partie parce que le personnage de Newman est une sorte de douleur dans l'ensemble).

Photo: Everett Collection

Certains des écrits les plus perspicaces sur la personnalité et le travail de Poitiers dans les années 1960 se trouvent dans le superbe livre de 2008 de Mark Harris Les images d'une révolution , en partie une chronique de la façon dont des images comme Bonnie et Clyde et Le diplômé fait une œuvre contemporaine comme Devinez qui vient dîner paraître anachronique. [H] e a démontré un remarquable instinct de présentation de soi, écrit Harris à propos de sa relation avec la presse au milieu des années 60; sans personne à imiter, il savait exactement ce qu'il pouvait dire publiquement sans mettre en péril son statut dans l'Amérique noire ou blanche […] Il ne se laisserait pas – ne pouvait pas se laisser – jouer les méchants. Hollywood ne lui permettrait jamais de jouer un personnage avec une vraie passion sexuelle. Et la possibilité qu'il puisse un jour rivaliser avec des acteurs blancs pour des rôles dans lesquels la race pourrait être prise en compte ne valait même pas la peine d'être discutée.

1967 est une année charnière pour Poitiers. À part Devinez qui vient dîner , il a eu deux autres photos majeures cette année-là. Dans À monsieur avec amour , il a joué un enseignant rêveur d'une école secondaire (lycée pour nous Yanks) à Londres harcelé par Michael Des Barres et finalement sérénadé par Lulu. (En 1955, Poitiers, alors âgé de près de 30 ans, a joué un lycéen harcelant dans le risible d'hier et d'aujourd'hui La jungle du tableau noir .) Et en Dans la chaleur de la nuit , il a joué un agent des forces de l'ordre inhabituellement affirmé résolvant un mystère parmi des collègues et des suspects racistes.

Ici, comme toujours, Poitier s'est distingué d'une manière qui allait à contre-courant des piétés libérales. Dans Le diable trouve du travail , son livre essentiel sur le cinéma, James Baldwin observe du scénario de l'image : Le film est époustouflant, pour ne pas dire vertigineux, dans la rapidité avec laquelle il passe d'une proposition saugrenue à une autre. On nous demande de croire qu'un homme noir adulte qui connaît le Sud, et qui, étant policier, doit savoir quelque chose sur ses collègues, à la fois du Sud et du Nord, choisirait de changer de train dans un marigot du Sud à cette heure du petit matin. et s'asseoir seul dans la salle d'attente [...]

Mais il poursuit : la présence de Poitier donne au film sa seule véritable virilité, et si catégoriquement d'ailleurs que le climat émotionnel du film est celui d'un acte de contrition mystérieusement étouffé et déconcerté - et pourtant compulsif.

En un sens, son travail dans Chaleur était la fin d'un fil. Il n'a jamais joué un véritable méchant. Mais dans son jeu, il a fait preuve d'une nouvelle affirmation de soi que vous ne pouviez pas vous empêcher de remarquer. En deux Dans la chaleur de la nuit suites, Ils m'appellent Monsieur Tibbs et L'organisation , il a fait jouer le rôle de Virgil Tibbs comme si la race n'était pas un facteur.

Et dans le peu vu de 1969 L'homme perdu - adapté de Homme étrange , avec un groupe de type Black Panther remplaçant l'I.R.A. — Poitier a en fait joué un militant noir radical. Pour ses débuts en tant que réalisateur, 1972 Buck et le prédicateur , dans lequel il a partagé la vedette avec Harry Belafonte, Poitier a fait non seulement un Black Western mais une comédie Black Western, et une assez bruyante en plus. Il a suivi cet effort avec trois collaborations avec, gulp, Bill Cosby, chacune une comédie oui, bruyante, dans laquelle Poitier a joué un homme hétéro, plus ou moins, à son costar volubile et, euh, fou.

Photo: Everett Collection

C'étaient des films qui ciblaient explicitement le public noir, et Poitier semblait ravi de se détacher de ce groupe démographique. (Nous ne parlerons pas ici du dernier effort de réalisation de Poitier, le Cosby avec Papa fantôme , qui se distingue principalement en étant légèrement moins WTF que Cosby’s Léonard Partie 6 .)

Poitier a commencé à jouer à la fin des années 70 tout en continuant à diriger – encore une fois, des comédies. Il a supervisé la deuxième équipe Richard Pryor / Gene Wilder, Remuer fou en 1980 – c'est vrai, nous en avons un mauvais – et a de nouveau travaillé avec Wilder et Gilda Radner pour les années 1982 Hanky ​​Panky . Le nombre de comédies auxquelles Poitier a participé avant Buck et le prédicateur ? Un, zéro.

A son retour sur les écrans en 1988 dans deux films, Petite Nikita (ce qui l'a opposé au jeune River Phoenix) et Tirer pour tuer , le statut d'icône de Poitier était plus que figé et son rythme tranquille - il est apparu dans une douzaine de photos entre 1988 et 2001. Alors qu'entre 1950 et 1978, il était dans plus de 40. (L'une des photos post-1988 était une suite télévisée à À monsieur avec amour , réalisé par Peter Bogdanovich, qui est mort hier . Un autre était l'image de braquage culte sans pareil Baskets .) Il a écrit des livres - dont un roman de science-fiction, publié en 2013, intitulé Montagnes Caïn . Son autobiographie spirituelle, La mesure d'un homme , a été publié en 2007 et célébré à juste titre par Oprah Winfrey.

J'ai eu une fois le privilège d'être témoin de Sidney Poitier dans un moment résolument non-star de cinéma. C'était en 2006, au Festival de Cannes. Poitier était là pour recevoir le prix de commandeur des arts et des lettres du gouvernement français. Je couvrais le festival pour le magazine Premiere et j'étais logé à l'hôtel plutôt luxueux Martinez. (Boy, l'économie du magazine à l'époque - mon séjour là-bas a coûté plus de dix mille dollars.) Je me levais tous les matins à six heures pour pouvoir aller au buffet du petit-déjeuner avant sept heures, prendre un café, de la bouffe et quelques cigarettes et me diriger vers 8 h 30. Je me dirige donc vers l'ascenseur et je passe devant une porte entr'ouverte, avec une femme de chambre et un chariot de service de chambre dans le hall, et à l'intérieur de la chambre, M. Sidney Poitier, en chemise de smoking et caleçon ramenant timidement le chariot et donner un pourboire à la femme de chambre. Bien qu'il ne soit pas un homme de grande taille (les stars de cinéma, bien qu'elles ne soient pas uniformément petites, ne sont pas non plus grandes, comme cela se passe), il était entièrement magistral. Je n'ai pas dit bonjour. Ce n'était pas le moment.

Le critique vétéran Glenn Kenny passe en revue les nouveautés sur RogerEbert.com, le New York Times et, comme il sied à quelqu'un de son âge avancé, le magazine AARP. Il blogue, très occasionnellement, sur Certains sont venus en courant et tweets, la plupart du temps en plaisantant, à @glenn__kenny . Il est l'auteur du livre acclamé de 2020 Made Men: L'histoire des Goodfellas , publié par Hanover Square Press.